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Henry Briggs, el matemático desconocido.

 Es cierto. Henry Briggs (1561, 1630)  es un matemático desconocido hasta para los matemáticos. Y sin embargo avances proporcionados por este matemático inglés –de Yorkshire-  han sido usados más de 3 siglos, hasta el advenimiento de las calculadoras. Fue el primer profesor de Geometría del “Gresham College” de Londres. Estuvo dedicado un tiempo a la Astronomía –el estudio de los eclipses- y fue seguidor de Johannes Kepler. Incluso creó unas tablas para la navegación , tan fundamentales para salir al mar en aquellos tiempos. Vean este vídeo de animación sobre ello:

 

Ensimismado en sus estudios astronómicos llegó a sus manos un trabajo del matemático escocés  John Neper sobre los logaritmos –el primer matemático que los estudió, aunque algunos lo atribuyen al matemático suizo  Bürgi - y que le servían para cálculos complicados de las órbitas planetarias(logaritmo, del griego “logos”, razón, y”artihmos”, número; número de razones). Empezó a dejar un poco de lado la Astronomía y se propuso mejorar el estudio de los logaritmos. Los primeros avances se los transmitió a sus alumnos y más tarde a Neper, con el que debatió en dos ocasiones –la 3ª no pudo llegar a celebrarse por la muerte de Neper en 1617-, para lo que hizo un par de viajes desde Londres hasta Edimburgo(¡en aquellos tiempos: 4 días a caballo!). Su primer trabajo sobre logaritmos se publicó en 1617, año de la muerte de Neper. En 1619 se encargó de la cátedra de Geometría de Oxford, y siguió escribiendo y publicando sobre logaritmos hasta su muerte.

Briggs

Empezó publicando, en 1914, donde aparecían los logaritmos de números del 1 al 1.000 con 14 cifras decimales (¡¡Ahí es nada!!), y más tarde publicó Aritmética Logarthmica , en 1924, las tablas del 1 al 20.000 y del 90.000 al 100.000, también con 14 cifras decimales; y las tablas de senos  naturales con 15 decimales.  Los logaritmos que hoy día son conocidos como neperianos –logaritmos en base e- fueron  los transformados por Brigss, de los antiguos de Neper, en los que ln(1) no era =0. Desarrolló también los logaritmos decimales, en base 10 o “base vulgar”.


Hace poco traíamos a este blog una historia de la regla de L’Hopital –marqués y rico-, según la cual, esta famosa y usada regla no fue descubierta y demostrada por L’Hopital-alumno-, sino por su profesor Johan I Berrnouilli (Ver Matemolivares).

 Quizás deberían haberle llamado logaritmos de Briggs. Ver historia de los logaritmos en mat.uson.mx y unas buenas biografías en history.mcs.st-and.uk y en educared.org

 Otro gran estudioso de las matemáticas que ha pasado desapercibido para el gran público. Además su nombre no ha aparecido por ningún sitio de la historia de las matemáticas ni ha prestado su nombre para nada. Así de injusta es, a veces, la Ciencia. AMJ

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